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Actualité 2021-22

Les Bengals – de dernier à finaliste pour le Super Bowl

Crédit photo: Fox News

Il y a deux saisons, lorsque les Bengals finissaient au tout dernier rang de la NFL, peu de personnes auraient pensé que seulement deux ans plus tard, ils ne seraient qu’à une victoire de soulever le trophée Vince Lombardi. C’est pourtant ce qu’ils ont accompli dimanche dernier lors du championnat de la conférence américaine en l’emportant 27-24 au domicile des Chiefs à Kansas City.

Cette équipe qui n’avait qu’un total de six victoires à leurs deux dernières saisons représente maintenant la AFC au Super Bowl 56. Il me vient donc à me questionner sur le processus qui aura transformé cette organisation en seulement 2 saisons. Je crois qu’il s’agit d’une combinaison de bonnes décisions, de risque et d’un peu de chance.

Évidemment, la pièce maîtresse de ce succès est bien sûr la décision de choisir au tout premier rang du repêchage de 2020, le quart-arrière Joe Burrow. Son calme et sa confiance auront su transformer cette équipe qui accumule les échecs en série depuis 1990 en une équipe redoutable qui s’est payée deux victoires à l’étranger contre les Titans (premier rang dans la AFC) et les Chiefs (double champion en titre de la conférence américaine).

Par contre, le football ne se limite pas qu’aux quarts-arrière. Les Bengals ont su entourer Burrow d’outils offensifs grâce à leurs récents choix au repêchage. Je parle ici des joueurs comme Joe Mixon (choix de 2e tour en 2017), Tyler Boyd (choix de 2e tour en 2016), Tee Higgins (choix de 2e tour en 2020) et, évidement, le choix controversé de Ja’marr Chase au 5e rang du plus récent repêchage. Au moment de la sélection, plusieurs étaient réfractaires à cette décision puisque les Bengals avaient un besoin criant au niveau de la ligne offensive et que Penei Sewell (talent générationnel au poste de plaqueur) était disponible. Il s’agissait, à mon avis, d’un risque, mais je crois que les Bengals ne remettent pas en doute cette sélection puisque Chase a grandement contribué aux succès de cette équipe et a de très bonnes chances de recevoir le prix de recrue de l’année la semaine prochaine.

En repêchant ces joueurs d’impact récemment, cela permet aux Bengals de profiter d’une attaque où la majorité des joueurs d’impact sont sur leurs contrats recrues et ne prennent donc pas beaucoup de place sur la masse salariale. Ces économies leur ont permis de faire d’importantes signatures en défensive l’année dernière. En effet, je retiens les signatures de Trey Hendrickson et de Mike Hilton parmi les signatures importantes de la dernière période des agents libres. D’un côté, nous avons Hendrickson qui aura accumulé 14 sacks du quart, bon pour le 5e rang dans la NFL et le record en une saison dans l’histoire des Bengals. De l’autre côté, nous avons Mike Hilton, un demi de coin qui peut autant couvrir les receveurs intérieurs de l’équipe adverse tout en étant une menace pour le quart-arrière sur ses blitz en plus d’être grandement utile contre le jeu au sol. Ses 2 interceptions, 5 passes rabattues et 8 plaqués pour des pertes témoignent de cette versatilité. Les Bengals ont donc pu profiter des services de Hilton et de Hendrickson afin d’améliorer leur défense cette année.

Les changements apportés à cette organisation dans les deux dernières années rapportent leurs fruits et force est de constater que l’organisation a fait de l’excellent boulot dernièrement. Le processus de reconstruction des Bengals qui les a menés à remporter ce championnat de la conférence américaine est fort intéressant. Une combinaison de bons coups (les signatures lors des agents libres), de risque (la sélection de Chase) et un peu de chance lors de leurs derniers repêchages ont mené cette équipe vers le 56e Super Bowl. La gestion des actifs des prochaines années sera intéressante à Cincinnati. Comme mentionné, plusieurs joueurs clés de l’organisation sont présentement sur leur contrat recrue et ne coûte donc pas trop cher aux Bengals. Restera à savoir quelles décisions seront prises dans le futur afin de répéter les succès de cette année.

Je crois que, dans l’immédiat, les Bengals vont se concentrer sur leur plus gros problème : la ligne offensive. En effet, Joe Burrow est le quart-arrière qui se fait le plus souvent plaquer. Alors, une amélioration de la ligne offensive et une défense qui est un peu plus constante leur permettront certainement de demeurer dominants pour les années à venir. Bref, je me dois de saluer les exploits des Bengals et de leurs processus de reconstruction depuis l’arrivée de Zac Taylor en 2019. Cette équipe semble plus unie que jamais et pourrait bien remporter les grands honneurs le 13 février prochain.

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