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Senior Bowl 2021 – Les principaux joueurs à surveiller

Samedi le 30 janvier à 14h30 HE aura lieu le « Senior Bowl » à Mobile en Alabama. Cet événement réunit quelques-uns des meilleurs joueurs de la NCAA et se veut la 1ère étape du long processus menant au repêchage de la NFL qui aura lieu en avril prochain. Dans le texte qui suit, vous trouverez, je l’espère, tout ce dont vous avez besoin pour apprécier l’évènement.

La semaine prochaine, j’écrirai un deuxième texte afin de vous présenter un résumé et de faire un suivi sur les joueurs qui se sont le plus distingués.

DESCRIPTION DE L’ÉVÈNEMENT

Le Senior Bowl est un événement annuel qui a lieu à tous les mois de janvier à Mobile en Alabama et ce depuis 1967. L’évènement met en vedette plusieurs des meilleurs joueurs collégiaux. L’objectif est de rassembler tous ces joueurs en un seul endroit dans le but de leur permettre de compétitionner devant les recruteurs et directeurs gérants de la NFL. Le match a lieu le samedi, mais le mardi, le mercredi et le jeudi ont lieux des entraînements ou les joueurs peuvent compétitionner dans un environnement de football. Ces entraînements sont généralement plus intéressants à observer que le match lui-même.

Contrairement au “NFL combine” qui a habituellement lieu au mois de février à Indianapolis, le Senior Bowl permet donc aux joueurs de démontrer leur savoir-faire en situations réelles de football ce qui, pour les vrais fans comme moi, rends l’évènement plus intéressant que le “combine” parce que le football, ça se joue avec des épaulettes, pas en shorts et en t-shirts.

Le 72e annuel Reese’s Senior Bowl aura lieu le samedi 30 janvier au Hancock Whitney Stadium, sur le campus de l’Université de South Alabama. Le match sera dirigé par les Panthers de Caroline (équipe américaine) et les Dolphins de Miami (équipe nationale) et sera diffusé en direct sur NFL Network à 14h30 HE.

QUI EST ADMISSIBLE

L’évènement fonctionne sur invitations. Pour vous qualifier, vous devez obligatoirement faire partie de la classe “senior” (c’est-à-dire avoir évolué 4 ans pour votre université). Exceptionnellement, certains “junior” sont admis (à la condition d’avoir complété leur diplôme universitaire). Pour le reste, il faut avoir suffisamment bien performé pour attirer l’attention du comité de sélection.

LES PARTICULARITÉS DU SENIOR BOWL 2021

Peut-être est-ce en raison de l’annulation du “NFL Combine”, mais le calibre du match de cette année est particulièrement relevé. Notamment, Devontae Smith, Najee Harris et Mac Jones seront de la partie. Elle semble loin l’époque ou l’évènement était snobé par la majorité des meilleurs joueurs collégiaux.

LES PRINCIPAUX JOUEURS À SURVEILLER

Sans plus attendre, voici un aperçu des principaux joueurs à surveiller pendant ce match.  Il ne s’agit pas ici d’un classement (il est trop tôt pour ça), mais d’un guide qui vous permettra de mieux apprécier le match.

Les descriptions ici seront courtes. À mesure que le processus avancera, je vous inviterai à lire nos classements beaucoup plus détaillés et contenant plus d’informations sur les joueurs. L’objectif demeurant de vous aider à vous faire votre propre opinion. Évidemment, les choix sont personnels. Je vous invite à m’écrire s’il y a certains joueurs que vous aurez à l’œil et qui ne font pas partie de ma liste.

Je débute par les joueurs offensifs.

LES QUARTS-ARRIÈRES

Il y aura de bons prospects à la position, malheureusement, 4 des 6 meilleurs espoirs (Trevor Lawrence, Justin Fields, Zac Wilson, Trey Lance) n’y seront pas parce qu’ils ne remplissent pas les conditions d’admissibilité. Kyle Trask, pour sa part sera sur les lieux, mais ne participera pas. Parmi les 6 meilleurs espoirs à la position de quart, il ne reste donc que Mac Jones.

Parmi les autres quarts qui participeront à l’évènement, on remarque Jamie Newman (qui n’a pas joué en 2021, son cas est très intéressant), Kellen Mond (un mal aimé des fans, mais qui possède plusieurs attributs pour la NFL et qui devrait être sélectionné dans les rondes du milieu), Sam Elhinger (une motion de passe particulière, une technique déficiente mais un bon leader sur le terrain, lui aussi devrait être sélectionné dans les rondes du milieu) et Ian Book (le diminutif quart de Notre-Dame sur lequel les avis sont si partagés).

Mac Jones le quart d’Alabama sera une des principales attractions du match. Extrêmement intelligent, il joue déjà à la façon d’un quart de la NFL. Son anticipation est sa principale qualité. La grande question dans son cas est la puissance de son bras. Il aura l’opportunité de démontrer aux dépisteurs que son bras est plus puissant en personne qu’à la télé. Ne croyez pas ceux qui le placeront en 2e ronde. À moins d’une catastrophe, Jones sera un choix de 1ère ronde.

Jamie Newman qui a, un peu bizarrement décidé de ne pas joué la saison (en raison de la COVID) immédiatement après avoir annoncé son transfert de Wake Forest à Georgia, n’a jamais été un de mes favoris. Il y avait par contre de sérieuses discussions sur un possible potentiel de 1ère ronde dans son cas. Comme c’est le cas pour tous les joueurs qui ont choisis de ne pas jouer la saison 2020, l’évènement est d’une importance capitale pour Newman. Newman possède un bras puissant qui devrait créer une impression sur les dépisteurs.

Ian Book si on ne prenait en compte que les résultats sur le terrain, serait sans l’ombre d’un doute classé plus haut. Il a mené Notre-Dame 2 fois en séries éliminatoires. Ce n’est pas rien. Malheureusement Book n’a pas les attributs physiques ni le bras idéal pour la NFL. Difficile de déterminer ou il sera repêché.

LES PORTEURS DE BALLON

Cette année, deux porteurs de ballon devraient se retrouver tout en haut de la liste de tous les dépisteurs (Travis Etienne et Najee Harris). Etienne ne participera pas à l’événement, mais à la surprise générale, Harris, qui n’a rien à prouver  sera présent. D’autres prospects qui peuvent espérer une sélection en 2e journée du repêchage seront également au rendez-vous: Michael Carter (North Carolina), Rhamondre Stevenson (Oklahoma probablement le plus intriguant du groupe), Larry Roundtree (Mizzou) et Kylin Hill (Mississippi State).

À ce stade, je vous annonce déjà que Najee Harris et non Travis Etienne sera mon porteur de ballon numéro un en vue du prochain repêchage. Harris est plus robuste, plus explosif (bien que moins rapide en ligne droite) et surtout plus complet qu’Etienne. Par contre, je ne serais pas surpris qu’Etienne soit sélectionné avant Harris.

Rhamondre Stevenson est le porteur de ballon qui a le plus à gagner. Ayant raté la 1ère moitié de la saison en raison d’une suspension, il a été dominant dans un temps de jeu limité. Stevenson possède tous les attributs physiques pour la NFL et Oklahoma possède un long historique de succès à la position.

Michael Carter de North Carolina pourrait se retrouver dans le top 5 de pas mal d’experts malgré sa petite taille. La vitesse est la clé de son accession à la NFL et il devra démontrer aux dépisteurs qu’il peut courir.

LES RECEVEURS DE PASSE

Une autre très belle surprise à cette position avec la présence du gagnant du trophée Heisman Devontae Smith (assurément un choix de 1ère ronde). Mais aussi d’autres prospects intéressants dont certains possèdent une chance réelle d’accéder à la 1ère ronde dont Kadarius Toney (Florida), Sage Surrat (Wake Forrest), Tylan Wallace (Oklahoma State) et Amari Rodgers (Clemson).

Devontae Smith pourrait être le 1er receveur de passe sélectionné lors du repêchage (ça se jouera entre lui et J’amar Chase, non présent cette semaine parce que non éligible). Il n’a rien à prouver et sa simple présence démontre son amour pour le football.

J’ai été surpris de voir Kadarius Toney devenir un nom aussi populaire dans les différends “mock draft”. Il a toujours été un de mes préférés, mais je croyais que sa petite taille lui nuirait. Dans son cas, il doit démontrer qu’il a les qualités pour évolué a l’extérieur des traits hachurés et qu’il ne sera pas limité à un rôle de « slot receiver” dans la NFL, ce qui lui ferait perdre de la valeur.

Sage Surrat est le cas le plus intéressant à la position. Considéré comme un talent de 1ère ronde en 2019, il a opté pour ne pas jouer la saison 2020 (COVID). Il a beaucoup à prouver, notamment au niveau de sa vitesse et de sa capacité à créer de la séparation. Il pourrait être le grand gagnant de la semaine. Nico Collins (Michigan) un autre qui a décidé de ne pas jouer en 2020 est dans une situation semblable.

Tylan Wallace a longtemps été perçu comme un futur choix de 1ère ronde avant de connaître une saison plus tranquille cette année. Il pourrait contribuer à rétablir son rang avec une grosse semaine au Senior Bowl.

LES AILIERS RAPPROCHÉS

Les 2 meilleurs ailiers rapprochés de la classe, Kyle Pitts de Florida (qui seront probablement sélectionnés dans le top 15- il est dans une classe à part) et Pat Freiermuth (de Penn State) ne seront pas au Senior Bowl parce que non éligibles.

Il y aura tout de même un espoir que j’aurai à l’œil. Il s’agit d’Hunter Long de Boston College, un joueur très complet qui pourrait être sélectionné lors de la 2e journée du repêchage (rondes 2 et 3).

LA LIGNE OFFENSIVE

Comme je le mentionnais en introduction, le “senior bowl” c’est avant tout pour les joueurs de ligne. Les compétitions à 1 contre 1 lors des entraînements sont particulièrement significatives.

Comme c’est le cas pour toutes les positions, certains des meilleurs prospects ne seront pas présents dont Penei Sewel (Oregon), Rashawn Slater (Northwestern) et Elijah Vera-Tucker (USC). Par contre, la qualité des participants est élevée.

Alex Leatherwood d’Alabama (bloqueur à gauche est un “all-american” et, sauf incident, un futur choix de 1ère ronde. Il sera un des points de mire de l’évènement.

Au poste de garde, Trey Smith (Tennessee), Ben Cleveland (Georgia) et Deonte Brown (Alabama) représentent tous des sélections dans la 1ère équipe d’étoiles de la conférence “SEC”. Les gardes offensifs, sauf exceptions, sont rarement des choix de 1ère ronde, mais les trois joueurs pourraient être sélectionnés entre les rondes 2 à 4. La même chose pourrait être dite d’Aaron Banks (Notre-Dame).

À ce stade, je ne suis pas très avancé dans mon étude des meilleurs prospects à la position (le travail des joueurs de ligne offensive étant plus difficile à observer pendant les matchs et demandant une étude à part). Je serai en mesure de vous présenter des observations mieux détaillées dans les classements que je publierai plus tard dans le processus.

LES SECONDEURS

Micah Parsons (Penn-State) qui est considéré comme le meilleur prospect à la position sera absent en raison de son inéligibilité (il est un junior) tout comme Jeremiah Owusu-Koramoah (Notre-Dame) et Zaven Collins (Tulsa).

Parmi les joueurs qui seront présents Monty Rice (Georgia) et Chazz Surratt (North Carolina-le frère de Sage) auront particulièrement mon attention. Rice a été un des joueurs les plus productifs d’une des meilleures défense de la NCAA (mon genre de prospect) alors que Surratt est un des secondeurs les plus athlétiques de la NCAA. Les deux joueurs devraient être sélectionnés lors de la 2e journée du repêchage (2e et 3e ronde).

La même chose peut être dite de Paddy Fisher (Northwestern) un joueur qui n’a pas besoin de présentations auprès des fans de la NCAA, mais qui ne possède pas les traits idéaux pour la NFL.

LA LIGNE DÉFENSIVE

Levi Unwuzurike (Washington) fait parti des joueurs ayant une chance légitime d’être repêché en 1ère ronde et qui ont décidé de ne pas jouer en 2020 en raison de la COVID. Il a beaucoup à prouver au cours de cette semaine.

En général, les dépisteurs sont à la recherche de joueurs capables de mettre de la pression sur les quarts adverses et le duo de l’université Pitt Rashad Weaver et Patrick Jones répond à cette définition.

Un autre que j’aurai à l’œil, un de mes préférés, Carlos Basham (Wake Forrest) possède les traits d’un joueur de la NFL et il a beaucoup de talent. Sa saison a été écourtée et il pourrait devenir une aubaine en jour 2 (rondes 2 et 3) du repêchage. Un joueur que j’ai toujours apprécié.

Finalement Chaucey Gholson (Iowa) provient d’un programme qui a formé une longue lignée d’excellent joueurs de ligne pour la NFL.

DEMIS DÉFENSIFS

Évidemment, une bonne partie de notre attention sera tournée vers Benjamin St-Juste (Minnesota demi de coin). Le jeune homme de Montréal possède les attributs physique pour jouer dans la NFL, particulièrement en situation de “press coverage”. St-Juste devrait être repêché, pas de doute pour moi, reste à déterminer à quel rang (probablement lors de la 3e journée du repêchage).

Aaron Robinson (UCF demi de coin) est un nom qui circule beaucoup présentement et qui possède une chance légitime de se glisser en fin de 1ère/début de 2e ronde.

Jacoby Stevens (LSU), un demi de sûreté, a joué un rôle important dans la conquête du championnat national l’année dernière.

Le 72e Reese’s Senior Bowl annuel se déroulera le samedi 30 janvier au Hancock Whitney Stadium, sur le campus de l’Université de South Alabama. Le match sera dirigé par les Panthers de Caroline (équipe américaine) et les Dolphins de Miami (équipe nationale) et sera diffusé en direct sur NFL Network à 14h30 HE.

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Collaborateur NFL et NCAA ainsi que l'expert du repêchage et de la saison morte à leblitznfl.com

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